Estudiar ranas para salvar a las personas

17 de Junio, 2016 · Facultad, Señal UC

Juan Larraín, Vicerrector Académico de la UC, e investigador de la Facultad de Ciencias Biológicas de la misma universidad conversó con Soledad Puente en el programa Miradas UC acerca de los últimos avances de su investigación sobre el sistema nervioso en ranas africanas.

Por Bárbara Castro

La profesora Soledad Puente junto al Vicerrector Académico Juan Larraín.

La profesora Soledad Puente junto al Vicerrector Académico Juan Larraín.

En 2008, Juan Larraín, doctor en Biología Celular y Molecular de la UC con un postdoctorado en la UCLA, recibió la medalla Pio XI, un reconocimiento entregado por el Papa para distinguir a un científico destacado. En aquella oportunidad, la investigación que lo hizo merecedor de este premio fue su estudio sobre el desarrollo y la regeneración del sistema nervioso en las ranas africanas. Actualmente, Larraín es el Vicerrector Académico de nuestra universidad y en forma paralela ha continuado su trabajo con ranas en la Facultad de Ciencias Biológicas.

“¿Cuándo surge la posibilidad de trabajar con esta rana africana?”, preguntó la profesora Soledad Puente, conductora del programa Miradas UC. Larraín explicó cómo llegó a trabajar con estos animales: “Yo siempre quise dedicarme al desarrollo embrionario y buscando profesores e investigadores de nivel mundial, me encontré con el profesor De Robertis que trabajaba en UCLA con esta rana”. El bioquímico de profesión fue aceptado en su postulación y trabajó por 4 años en Estados Unidos.

Soledad Puente también le consultó de dónde surge este interés para trabajar con animales, y Larraín afirmó que se trata de una práctica común en las ciencias biológicas ya que trae varios beneficios asociados. “Hay una serie de modelos animales, los ratones, las ranas, las moscas que se escogen respecto a sus ventajas para entender los procesos en los humanos”, aseguró y agregó que, respecto al caso específico del uso de anfibios, “la rana se elige porque sus embriones son de gran tamaño”.

A la hora de investigar la posibilidad de que los seres humanos sean capaces de regenerar su sistema nervioso, Juan Larraín explicó que el estudio de las ranas resulta de suma importancia ya que se trata una de las especies que -en cierto momento de su desarrollo- son capaces de recuperar sus células nerviosas. “Tienen una etapa en su vida en que se regeneran y una etapa en que no, así que nos permite hacer estudios comparativos”.

No obstante, la profesora Soledad Puente planteó la interrogante sobre los pasos a seguir a partir de esta investigación. Aunque el profesor Larraín aseguró que quieren conocer cómo se da el proceso en ranas para empezar a entender cómo lo podrían hacer los humanos, el camino no está claro. “Hoy queremos saber cómo lo hace la rana y qué información podría ser valiosa para, en el futuro, usar ese conocimiento con el fin de mejorar la regeneración de la médula espinal de humanos”, afirmó.

“Chile es el único país y ustedes el único centro de investigación que trabaja con estas ranas”, aseguró Soledad Puente, a lo que Larraín agregó que en Chile la ciencia se enfrenta a ventajas y desventajas y, que el caso del estudio con ranas, ha generado una oportunidad que invita a otros países e investigadores a colaborar. “El cierto aislamiento y el tener que usar la imaginación, al no contar con grandes presupuestos, ayuda a crear algo distinto”, afirmó el entrevistado.

Finalmente, Soledad Puente y Juan Larraín conversaron sobre el proceso de creación de un Ministerio de la Ciencia y la Tecnología y cómo el investigador ha colaborado en los esfuerzos de la UC para aportar en esta discusión país.  “En los últimos meses he estado trabajando en una comisión para generar un informe y un reporte sobre ese ministerio, y muchos profesores han estado involucrados en la discusión pública para intentar resolver este problema”, aseguró el Vicerrector Académico.